https://frosthead.com

The Sweetheart of the American Expeditionary Force

Di hutan Prancis pada akhir musim semi 1918, Elsie Janis, seorang wanita Amerika berusia 29 tahun dengan rambut pendek, keriting, dan senyum lebar, duduk di belakang howitzer 155 milimeter, siap menembak.

Janis, bintang vaudeville yang bernyanyi dan berguling-guling, telah menghabiskan waktu tiga bulan berkeliling Prancis, tampil untuk orang-orang dari Pasukan Ekspedisi Amerika ketika mereka bersiap untuk berperang dalam Perang Dunia I. Seorang yang sangat percaya pada upaya perang Sekutu, dia mengidentifikasi sebagai "doughgirl, ”Sahabat tomboi atau adik perempuan bagi puluhan ribu adonan - istilah populer untuk pasukan Perang Dunia I Amerika. Jauh sebelum tur USO untuk perang masa depan, keceriaannya yang baik meningkatkan moral. "Apakah kita sedih?" Dia berteriak. "TIDAK!" Para prajurit akan balas berteriak.

"Elsie Janis sama pentingnya dengan keberhasilan Angkatan Darat ini seperti serbuk bubuk juga penting dalam keberhasilan sebuah tempurung, " kata surat kabar Angkatan Darat Stars and Stripes . Dan suatu hari sekitar akhir Mei, sama seperti orang Amerika bergabung dengan pertempuran perang secara massal, Janis benar-benar menerapkan tuduhan serbuk itu.

Di belakang howitzer, yang ditujukan pada posisi Jerman, Janis meraih tali meriam dan berdiri dengan perhatian. "Baterai siap! Api! ”Panggil seorang jenderal Amerika. Janis menarik kabelnya, lalu menariknya lagi, dan pistolnya ditembakkan. Begitu juga orang lain di sekitarnya. Segera, sebuah pos pengamatan melaporkan posisi Jerman hancur.

"Mereka memberi tahu saya bahwa saya adalah satu-satunya wanita yang telah menembakkan seratus lima puluh lima kebencian daya secara teratur ke Jerman, " tulisnya dalam memoar perangnya The Big Show: Enam Bulan Saya dengan Pasukan Ekspedisi Amerika. Keesokan harinya, memoarnya mengenang, ia bertemu seorang mayor jenderal Angkatan Darat dari resimen artileri yang menamai salah satu dari dua meriam "Bertha Besar" -nya, dan yang lain untuk Betsy Ross. "Saya tentu bangga, " tulisnya, "karena katanya kami dipilih sebagai patriot Amerika."

Meskipun hampir tidak dikenal 100 tahun kemudian, Janis adalah salah satu penghibur paling populer di era perang. Seorang Columbus, Ohio, asli, Janis telah menjadi pemain vaudeville sejak usia 4, didorong oleh ibunya yang dominan, Jennie Cockrell Bierbower. Pada Natal 1899, pada usia 10 tahun, Janis tampil di Gedung Putih untuk Presiden William McKinley, bahkan meniru presiden, menangkap postur tubuhnya yang kaku, senyum yang tegas dan suara yang dalam. Dia memulai debutnya di Broadway pada usia 16 di hit pelarian The Vanderbilt Cup. Dia adalah "bakat panggung yang sempurna, " tulis sejarawan David S. Shields for Still, sebuah buku tentang bintang-bintang Broadway: "seorang impresionis dari kemampuan peramal, seorang penulis lirik lagu yang menggabungkan kecerdasan dengan sentimen, seorang aktris dari dinamika besar, seorang penari solo yang bersemangat, dan seorang penyanyi yang bisa memproyeksikan ke galeri. "

Elsie Janis (Koleksi Digital Perpustakaan Umum New York)

Untuk tentara Amerika, Janis adalah pengingat wanita yang mereka kenal di rumah. Dia memproyeksikan campuran feminitas konvensional dan berani, suka berpetualang daripada keibuan, gagah dan tumpul seperti pria yang dia lakukan. Mengenakan blus putih, rok panjang berlipit biru, sweter biru, dan baret biru, Janis sering mengundang tentara ke atas panggung, bukan untuk berdansa dengannya, tetapi untuk bernyanyi atau menari solo. Dia tampil "sebagai adik perempuan tercinta, bukan sebagai objek seks yang tidak dapat dijangkau, " tulis sejarawan Lee Alan Morrow dalam esai 1998.

Janis secara teratur mengunjungi Prancis dan Inggris bersama ibunya sejak 1906, ketika dia berusia 17 tahun. Dia tampil di The Passing Show, sebuah pertunjukan musik di London, ketika perang pecah pada Agustus 1914. Musim gugur itu, dia mulai bernyanyi untuk tentara Inggris . Dia sering berlayar ke Inggris dengan kapal Lusitania , termasuk perjalanan pada Januari 1915, empat bulan sebelum kapal selam Jerman menenggelamkan kapal laut yang terkenal itu. Dia menolak netralitas Amerika dalam Perang Dunia I jauh sebelum Amerika melakukannya. Nyanyian sedihnya memprotes serangan Lusitania, "Where Are You, God ?, " memohon kepada Yang Mahakuasa untuk menghentikan serangan gas beracun Jerman dan membawa perdamaian.

Pada tahun 1915, giliran bintang Janis di The Passing Show membuatnya berhadapan dengan Basil Hallam yang gagah, aktor Inggris yang ditemuinya di New York dalam dua tahun sebelumnya. Romansa mereka, yang termasuk pembicaraan tentang pernikahan, berakhir tragis pada Agustus 1916, ketika Hallam, yang bertugas di militer Inggris, meninggal selama Pertempuran Somme, setelah balon pengamatannya terlepas dari kabelnya dan parasutnya terperangkap di kecurangan balon.

"Saya tidak pernah benar-benar bahagia lagi sampai 6 April 1917, " tulis Janis - hari Amerika Serikat memasuki Perang Dunia I. "Sejak saat itu saya hanya punya satu ide, dan itu adalah untuk sampai ke Prancis dan melakukan untuk anak laki-laki kita apa yang telah saya lakukan untuk yang lain. "

Janis dan ibunya membiayai turnya sendiri ke Prancis pada tahun 1918, yang kemudian disebutnya sebagai "bulan paling indah dalam hidupku." Dia melakukan apa pun yang bisa dia buat menjadi panggung: punggung truk pickup, atap gudang, hanggar pesawat terbang. Hiburan yang meningkatkan semangat bagi tentara luar negeri tumbuh sebagai sebuah fenomena selama Perang Dunia I - YMCA mengerahkan 1.400 penghibur sukarela ke kamp-kampnya di Prancis, tempat para prajurit pergi - tetapi Janis adalah bintang Amerika terbesar yang melakukan tur ke Prancis pada tahun 1918.

Di dekat kota Minet-le-Tour, Janis tampil dalam cincin tinju yang diletakkan di sepanjang jalan utama ketika lonceng gereja berbunyi.

"Anak-anak lelaki itu ada di pohon, di tiang, di pagar, " tulisnya. “Sebagai penutup saya memimpin band dan menari. Ketika saya membalikkan punggung saya pada satu tandan, yang saya tidak bisa hindari melakukannya di atas ring, mereka akan mengerang dan mengerang. "Itu mengingatkannya pada tahap bergulir, " mencoba menghadapi mereka semua dan hanya memiliki satu wajah! "

Seorang ahli meniru, Janis meniru bintang-bintang pada zamannya, termasuk bintang opera Sarah Bernhardt, menyanyikan lagu perangnya "Joan of Arc, " dan Will Rogers, lengkap dengan penggunaan ahli lariat. Humor variety shownya yang bersahaja, dipenuhi dengan kisah-kisah tentara, lagu-lagu patriotik, tarian dan akrobat, membuatnya disayangi oleh para doughboy. Dia menggambarkan satu pertunjukan di kota Prancis dalam otobiografinya tahun 1932, So Far, So Good! : “Penampilan saya terdiri dari bercerita yang penuh dengan neraka dan keparat, bernyanyi dengan suara yang hanya biasa-biasa saja, membuat para lelaki bernyanyi bersama saya, lagu pendek yang halus berjudul, 'Oh, Orang Jerman Kotor, Kami Berharap Sama dengan Anda!, 'Mengayunkan kaki yang jauh tapi jauh dari gagasan Prancis tentang kenyamanan, dan diakhiri dengan jungkir balik! ”

Janis menyemangati AEF untuk berperang sepanjang musim semi dan musim panas 1918. Jenderal John Pershing, komandan Amerika di Prancis menyebut Janis seorang jenderal kehormatan dan memberinya Cadillac dengan logo Markas AEF. Sebuah foto Janis memberi penghormatan militer, rambut ikalnya memantul dari bawah pinggiran helm baja Brody standar-doughboy, menjadi terkenal.

Pada musim panas 1918, ketika ribuan tentara Amerika terbunuh dan terluka dalam perkelahian untuk menghentikan perjalanan Jerman ke Paris, Janis menghabiskan tiga minggu di rumah sakit militer, mengunjungi dan bernyanyi untuk tentara yang terluka. “[Saya] mencoba membuat mereka lupa bahwa mereka memiliki luka, ” tulisnya. “Aku bisa menulis halaman keberanian orang-orang kita ... di bawah rasa sakit yang nyata dan mengerikan. Apakah mereka kehilangan satu atau dua kaki, apakah mereka mungkin tidak akan pernah melihat lagi, senyum itu selalu ada untuk saya dan lelucon kecil saya. ”

Pertunjukannya selama dan setelah perang dipenuhi dengan pergantian gender yang umum di vaudeville: berpakaian silang sebagai seorang pria, imitasi bintang pria, tarian dengan aktris lesbian Prancis yang terkenal, Eva Le Gallienne. Teks-teks yang mempelajari lebih lanjut berspekulasi tentang orientasi seksual Janis, membaca pernikahannya, pada usia 42, dengan seorang pria 16 tahun lebih muda darinya sebagai pengaturan yang mungkin "berjanggut". "Elsie menghadiri pesta di mana hasrat sesama jenis tidak ditutup, " tulis Morrow. Pada satu, dia tiba ditemani oleh aktris Broadway Marilyn Miller, sambil mengenakan pakaian pria dan membawa tanaman berkuda.

Dalam kisah kehidupan publik Janis, setidaknya, ia melontarkan lelucon tentang banyak roman pendeknya dengan pria, ketakutannya akan pernikahan, dan tudung lajang. "Aku bahkan tidak menyimpan surat cintaku, " katanya kepada seorang wartawan - "Aku membakar keduanya."

Setelah perang, Janis menghabiskan waktu bertahun-tahun melakukan pertunjukan yang penuh dengan nostalgia perang patriotik. Pada 1930-an, setelah vaudeville memudar, ia bekerja sebagai penulis skenario, penulis memoar, dan penyiar radio. Selama Perang Dunia II, ia tampil dengan Bob Hope untuk 4.000 tentara di California dan di acara radio Dinah Shore, meneruskan obor penghibur-pendukung-pasukan ke generasi baru.

Romansa Janis yang paling langgeng adalah dengan generasi prajurit Amerika-nya. Empat ratus dari mereka, setengah baya, banyak yang mengenakan seragam lama mereka, berbaris dalam prosesi pemakamannya pada tahun 1956. Dia pernah bergurau bahwa tulisannya adalah, "Di sinilah letak Elsie Janis, masih tidur sendirian." Sebaliknya, batu nisannya berbunyi, "Sayang AEF"

The Sweetheart of the American Expeditionary Force